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起源
 
早期由Steinway Welte-Mignon 改造的自動演奏鋼琴 (1919)

自動演奏的鋼琴起源最早可以追溯到19世紀末的歐洲。最初人們嘗試在普通鋼琴前增加一部可移動的「演奏器」 (player),其外形就似一架小型簧風琴。一排65-88個「木手指」置於普通鋼琴鍵盤上方,代替了鋼琴家的雙手。演奏器以打孔紙卷(打孔位置與鋼琴譜相符)記譜,用腳踏風箱鼓風作為動力,通過紙卷緩緩轉動,紙卷上的孔位與驅動機械連動相應的「木手指」擊琴鍵奏出音樂。此後又有設計者將外附的演奏器直接安裝於鋼琴內部,還可控制速度、力度、踏板等。

自動鋼琴在20世紀20年代的歐洲曾廣為流行於家庭娛樂,曾有過兩年內生產達50萬台的紀錄;到了30年代由於無線電電唱機的興起,才漸被淘汰。[1]

由於紙卷打孔的數量上不受人手十指的局限,鋼琴上的音階音域都可盡量發揮運用,故自動鋼琴仍受到創新的近代作曲家們的青睞。拉赫瑪尼諾夫德彪西馬勒格什溫理查·史特勞斯都曾為這種樂器寫作樂曲,並製成紙帶,供自動鋼琴演奏使用。

 

 
山葉(Yamaha)自動演奏鋼琴的控制器 Disklavier Upright Mark III

現代自動演奏鋼琴,出現在1980年代。隨著電子技術的飛速發展,用集成電路控制鋼琴自動演奏裝置出現了。生產鋼琴自動演奏器的知名企業包括有美國的PIANODISC、日本的YAMAHA以及美國的QRS公司等。其原理都是利用計算機,把演奏者手指對鋼琴鍵盤的彈奏音高節拍速度力度,轉換成特定的信號,記錄在介質上。然後再傳遞給自動鋼琴控制器,驅動安裝在鍵盤底部的電磁線圈動力部件,推動鋼琴的榔頭敲擊琴弦發出樂聲。這種方法表現出來的演奏音色和效果,與真人鋼琴演奏的表現不相上下,並且還有可能更加豐富。

現代的自動演奏鋼琴是一個鋼琴製造、電子工程計算機軟體網路通訊技術結合為一體的高科技機電一體化裝置,由傳統鋼琴、機電轉換裝置、電子控制系統、曲庫及作曲軟體等幾個部分組成。有別與電子琴數位鋼琴,及音響系統,自動演奏鋼琴在演奏樂曲時是鋼琴的琴弦在發出聲音,其發聲原理與傳統鋼琴完全一致。同時琴鍵和踏板上下會動,就像一雙無形的手在彈奏鋼琴,惟妙惟肖,這使得歷史悠久、古典風雅但演奏技巧有難度的鋼琴融入了現代人輕鬆的生活。在安裝了自動演奏系統後,傳統鋼琴的外形沒有變,結構沒有變,原有的功能沒有變,而其實用性卻得到極大的增強。近年來自動鋼琴一度風靡歐美,成為一種新的時尚。從美國總統的白宮,州長的官邸,到普通民居,車站、商場、咖啡館,乃至藝術館內,你都能聽到鋼琴在自動演奏各種樂曲,甚至有些是只有名家大師才能演奏的經典曲目。據報導,自動演奏鋼琴的銷量已佔到美國鋼琴銷量的三分之一。

對比

1) 數位鋼琴 外形類似傳統鋼琴,音色類似鋼琴,但其發聲是利用電子合成器,因此,聽覺效果還是有一定的差別。其與電子琴的不同之處,在於鍵盤有力度感覺,可以表現演奏者的手勢強弱。

2) 電子琴 有鍵盤,但是外形各異。發聲部件為電子器件。通常作為簡單伴奏或練習使用。複雜的電子琴又被稱為電子合成器,可以模仿各種樂器或自然界的聲音。常用於演奏現代音樂作品。

3音響系統 沒有鍵盤,不能演奏樂曲。但可以通過碟片、MP3,或收音機的音源,通過放大和音色調整,為人們提供演奏者現場錄製的聲音,包括演奏會或者其他音效。